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Pourquoi ronfle-t-on ?

Dr. Jan Wrede

Dernière mise à jour le 03/08/2020

Nous souhaitons expliquer à toutes les personnes concernées ce qui cause le ronflement, pourquoi ces bruits se produisent et ainsi contribuer à apporter une plus grande clarté concernant ce phénomène ennuyeux.

Il n’est pas si facile de décrire exactement le ronflement. Le terme général “ronflement n’est en tout cas ni médical, ni scientifique, mais plutôt un terme collectif courant désignant tous les bruits de cliquetis et de grognements durant le sommeil, liés à la respiration. Le ronflement n’intéresse la médecine que lorsqu’il est un effet secondaire d’autres maladies, appelés troubles respiratoires liés au sommeil. Mais alors, pourquoi ronfle-t-on ?


Est-ce simplement une forte respiration ou de vrais ronflements ?

Chaque enfant sait comment ronfler dès son plus jeune âge. Lorsque les enfants font semblant de dormir, ils imitent rapidement les ronflements très forts.

Ce qui est tout à fait clair pour l’oreille non entraînée d’un enfant n’est plus aussi clair dans le domaine de la médecine. La principale question qui n’a pas encore été clarifiée est : “Quelle est la différence entre une forte respiration et le ronflement pendant le sommeil ? Beaucoup d’entre nous connaissent le problème, surtout quand nous avons un rhume. La congestion nasale entraîne une respiration forte. Parfois, notre respiration siffle, ou même fait des bulles lorsque nous souffrons d’un rhume. Mais est-ce qu’il s’agit en fait de ronflement ? La réponse est : peut-être ! En tout état de cause, la médecine ne donne pas de réponse claire, tant que le ronflement n’est pas pathologique. Par conséquent, il n’existe toujours pas de ligne directrice qui, par exemple, classerait le ronflement en fonction d’un niveau de bruit particulier (dB).

La Société allemande pour la recherche sur le sommeil et la médecine du sommeil (Die Deutsche Gesellschaft für Schlafforschung und Schlafmedizin, la DGSM) a cependant inclus au moins une “définition négative” du ronflement simple dans ses directives ICD-10. En termes simples, le ronflement est tout ce qui reste après avoir filtré un éventuel trouble respiratoire lié au sommeil.

Le ronflement primaire

Le ronflement primaire ou habituel est défini par les bruits respiratoires qui se produisent pendant le sommeil, qui existent presque toutes les nuits, mais qui ne perturbent pas la régulation de la circulation ou la teneur en oxygène artériel et qui s’accompagnent d’une augmentation du nombre de réactions d’éveil (du sommeil) dans l’EEG (ICD-10 : R06.5).


Ronflement pathologique ou simple ronflement primaire ?

Dans tous les cas, la médecine ne se concentre pas sur l’intensité des ronflements, mais sur les causes du ronflement. Si les bruits de ronflement très forts sont le résultat d’un trouble respiratoire lié au sommeil, alors les médecins commencent à s’y intéresser ! Ils examinent les causes sous-jacentes du ronflement et déterminent si celle-ci est de nature pathologique. Ces formes particulières de ronflement pathologique sont définies médicalement.

Troubles respiratoires liés au sommeil

Si le ronflement se produit parce que les voies respiratoires à l’arrière de la gorge s’affaissent ou sont désalignées et que le ronfleur subit par conséquent une interruption de la respiration, il s’agit alors d’un trouble respiratoire lié au sommeil. La médecine a défini cette forme particulière de ronflement comme étant le syndrome d’apnée obstructive du sommeil (SAOS), qui est semblable au ” syndrome de résistance des voies respiratoires supérieures ” (SRVS). Ces formes de ronflements pathologiques sont cependant relativement rares.


Le ronflement primaire

Dans la plupart des cas, le ronflement ne s’accompagne pas d’un trouble respiratoire lié au sommeil. La médecine ne définit pas plus en détail cette zone non pathologique du ronflement, mais l’appelle généralement “ronflement primaire” ou “ronflement habituel”. En d’autres termes, le ronflement primaire est tout bruit de vibration dans les voies respiratoires supérieures qui n’entraîne pas de troubles respiratoires pendant le sommeil. Ou encore plus simple : le ronflement primaire est tout ce qui reste si l’on soustrait les “mauvaises” formes de ronflement.

Cette forme “simple” touche la majorité des ronfleurs, mais elle n’est pas aussi banale qu’on pourrait le croire. Après tout, ronfler, c’est toujours perturber la respiration et le sommeil. De plus, elle peut s’accompagner de symptômes tels que la sécheresse de la bouche et la sécheresse buccale peut même entraîner des dommages aux dents. On soupçonne même (ce qui n’a pas été scientifiquement prouvé à ce jour) que le ronflement intense et primaire pourrait être un facteur de risque d’AVC.

Le ronflement primaire est connu sous de nombreux termes différents, parfois appelé ronflement primaire, parfois ronflement habituel ; mais des termes comme ronflement bénin, ronflement continu, ronflement rythmique, ronflement non apnéique ou même ronflement anodin sont également utilisés pour le décrire.


Les principales causes de ronflement

Pourquoi ronfle-t-on ? Que se passe-t-il exactement à l’intérieur du corps, quand on ronfle ? Malheureusement, il n’y a pas d’explication universelle, car le bruit dans les voies respiratoires peut se développer à différents points de la bouche, du nez ou de la gorge. Il n’y a donc pas qu’une seule cause, ni un seul type de ronflement. 

Cependant, tous les types de ronflements peuvent en fin de compte être attribués à deux causes majeures : la faiblesse des tissus et la formation d’une pression négative dans les voies respiratoires.

Les tissus mous dans les voies respiratoires

Les muscles non tonifiés ne sont pas seulement un problème ennuyeux associé à l’abdomen, aux jambes et aux fesses, mais aussi à la bouche et à la gorge ! Si les tissus à l’intérieur et autour des voies respiratoires manquent de fermeté et de tonus, le ronflement est favorisé. Les personnes présentant une faiblesse générale des tissus ont tendance à ronfler plus souvent.

Lorsque la personne est éveillée, toute la région de la gorge est sous tension musculaire et grande ouverte. Pendant le sommeil, les tissus se détendent et se relâchent. Il est même possible que la région de la gorge s’affaisse complètement pendant la phase de sommeil profond. Dans ce cas, les parois du pharynx se replient les unes sur les autres.


Ronflement dû aux vibrations

L’air qui circule par le nez dans la gorge, met en mouvement le tissu mou et celui-ci commence à vibrer. Ces vibrations provoquent des ronflements gênants. Ce qui se passe est semblable à l’effet d’un rideau qui gonfle devant une fenêtre ouverte.


Pression négative dans les voies respiratoires

À chaque inhalation, les poumons génèrent une légère pression négative dans les voies respiratoires. C’est tout à fait naturel et nécessaire pour respirer. Cette pression négative entraîne une légère contraction des voies respiratoires à chaque inhalation.

Si les tissus de la bouche et de la gorge sont détendus, c’est-à-dire relâchés, comme c’est le cas pendant notre sommeil, cela provoque un rétrécissement des voies respiratoires en raison de l’atmosphère négative. Des turbulences d’air, et donc des vibrations, se produisent aux endroits rétrécis. Ces vibrations deviennent audibles, souvent sous forme de bruits de ronflement très forts.

La pression atmosphérique négative dans les voies respiratoires peut être encore intensifiée par un rétrécissement du passage nasal ; ce rétrécissement peut être causé par des polypes, un élargissement des conques nasales ou par une déviation du septum. La respiration nasale sans gêne est donc une condition importante pour un sommeil paisible et sans ronflements.

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Dr. Jan Wrede

Médecin, Berlin

Jan Wrede travaille comme médecin à Berlin. Il a étudié la médecine humaine à la FAU Erlangen-Nuremberg et à l'Université Semmelweis de Budapest. Il a écrit de nombreux articles scientifiques durant ses études, notamment sur le ronflement.

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